Maria Sibylla Merian

Naturaliste et peintre allemande

Née le 2 avril 1647 à Francfort-sur-le-Main, morte le 13 janvier 1717 à Amsterdam, à l'âge de 69 ans.


Née dans une famille d’éditeurs et de peintres-graveurs, Maria Sibylla Merian se passionne très jeune pour les insectes. Ses talents de dessinatrice lui permettent de réaliser une série de planches à partir de ses observations sur les papillons. Elle met en évidence le cycle de métamorphose de la chenille au papillon. Depuis Aristote, on croyait que les insectes étaient issus d’un phénomène dit de génération  spontanée,  c’est-à-dire qu’ils n’avaient pas de géniteurs et venaient de nulle part, les insectes étaient qualifiés de « bêtes du diable ».

A l'âge de 18 ans , elle épouse le peintre d'architecture, Johann Andreas Graff, duquel elle aura deux filles et dont elle se sépare en 1685 pour rejoindre à Amsterdam une communauté piétiste (mouvement protestant luthérien qui  prône un dialogue interne avec Dieu débarrassé du formaliste des églises, mouvement qui influença de grands intellectuels comme Kant, Hôlderlin ou Lessing). Amsterdam devient son port d’attache. 

 

En 1699,  à l'âge de 52 ans, Maria Sibylla Merian obtient, une bourse de la ville d'Amsterdam pour aller étudier les insectes au Suriname, alors colonie néerlandaise. Elle en est rentrée au bout de 3 ans et a publié un magnifique ouvrage intitulé Metamorphosis insectorum Surinamensium.

 

Si/si, les femmes existent a choisi un dessin de Maria Sibylla Meriantiré de son ouvrage Erucarum ortus, alimentum et paradoxa metamorphosis (1679) - pour illustrer son jeu de 7 familles de femmes remarquables.

 

En savoir +

« Je me suis dans ma jeunesse employée à la recherche des insectes. J'ai d'abord commencé avec les vers à soie dans ma ville natale de Francfort-sur-le-Main. J'ai ensuite établi que, à partir des autres chenilles, se développaient beaucoup de beaux papillons de nuit ou papillons de jour, comme à partir des vers à soie. Cela m'entraîna à recueillir toutes les chenilles que je pouvais trouver pour observer leur transformation. »

 

Metamorphosis insectorum Surinamensium — Métamorphose des insectes du Suriname — Avant-propos

 

Planches extraites de Metamorphosis insectorum Surinamensium ( Wikicommons via Biodiversity Heritage Library)

A lire

Portrait de Anna Maria Sibylla Merian sur un billet de 500 Deutsche Mark. (Wikimedia Commons)
Portrait de Anna Maria Sibylla Merian sur un billet de 500 Deutsche Mark. (Wikimedia Commons)